Max’s Blog

Time for change: air pollution and COVID-19

Whilst living in Madrid in 2018, I chose to write my year-abroad dissertation on the shocking levels of air pollution in the Spanish capital, their impacts on public health and how the local government were tackling this issue. I collected data from the European Environment Agency (EEA) to show that the high levels of particulate matter and nitrogen dioxide (NO2) were having profound impacts on citizens’ health. Respiratory illnesses, central nervous system related illnesses and the increases in cancers, all provoked by intense air pollution, were the major cause of 23,000 premature deaths in Spain in 2013 alone (EEA, 2016). This data also shows that the metropolitan area of Madrid and Northern Italy are the two main hotspots of NO2 in Europe, as a result of high anthropogenic emissions from transport, industry and energy, which are all further exacerbated by unfavourable geographical conditions, as surrounding mountains and wind patterns often make it difficult for polluted air to disperse.

 
It is no coincidence then that these two regions are among the worst hit in Europe by the respiratory disease COVID-19, as recent scientific reports such as ‘Assessing nitrogen dioxide (NO2) levels as a contributing factor to coronavirus (COVID-19) fatality’ by Dr. Yaron Ogen from the Martin-Luther University in Germany have outlined the strong correlation between air pollution and COVID-19 deaths.

 
Whilst there are many other complex factors which have influenced the death rates in Madrid and Northern Italy, including: population density, average age, tendency of smoking and pre-existing health conditions, it is undoubtable that exposure to decades of air pollution in urban regions has left inhabitants especially vulnerable in the ongoing pandemic.

 
In my dissertation I discussed the various adaption and mitigation strategies that the then Madrid mayor, Manuela Carmena, had spearheaded in order to tackle the pollution. Her centre-left party had implemented driving restrictions, industry incentives to reduce emissions, public transport subsidies and even the ‘pedestrianisation’ of one of the city’s most iconic streets, La Gran Vía. Whilst these measures were making great progress in the right direction, the long term impacts of air pollution meant that for many the damage had already been done. It is therefore crucial that the current city mayor, José Luis Martínez-Almeida of the right-wing Partido Popular, continues the environmental progress made by his predecessor. Currently, this looks promising with the introduction of the ‘Madrid 360’ strategy which seeks to further reduce NO2 levels. Yet it remains important that Madrid focuses on getting the job done, and not on keeping up appearances in the age old battle of left vs. right – especially given the public spending reductions which are likely to follow the pandemic.

 
After having seen the short-term environmental benefits of a 75% reduction of traffic, Milan has introduced the ‘Strade Aperte’ plan of restoring large parts of the urban city into pedestrianised and cyclist zones. The current and future governments of Madrid and other metropolises around the world must follow suit and take this opportunity to seriously consider improving the urban environments for the sake of public health.

 

Ya es hora de cambiar: la contaminación atmosférica y el COVID-19

 
Cuando vivía en Madrid en el 2018, elegí escribir mi tesis sobre los espantosos niveles de contaminación atmosférica en la capital española, sus impactos sobre la salud pública y como el Ayuntamiento abordaba el tema. Recogí datos desde la Agencia Europea de Medio Ambiente (AEMA) para demostrar que los altos niveles de partículas finas y dióxido de nitrógeno (NO2) tenían efectos grandes sobre la salud de los ciudadanos. Enfermedades respiratorias, enfermedades del sistema nervioso central y un incremento en tipos de cáncer, todos ocasionados por la inmensa contaminación atmosférica, fueron la mayor causa de 23.000 muertes prematuras en España en el 2013 (AEMA, 2016). Estos datos también muestran que la Comunidad de Madrid y el Norte de Italia son los dos centros principales de NO2 en toda Europa, como resultado de altas emisiones antropogénicas desde el transporte, la industria y la energía, los cuales son aún más exacerbados por sus condiciones geográficas de estar rodeados por montañas y falta de viento que hace dispersar al aire contaminado.

 
Entonces, no es por casualidad que estas dos regiones sean entre los más afectados por la enfermedad respiratoria COVID-19. Según los últimos informes científicos, como ‘‘Assessing nitrogen dioxide levels as a contributing factor to coronavirus (COVID-19) fatality’ por Dr. Yaron Ogen de la Universidad de Martin-Luther University en Alemania – el quien ha señalado la correlación de la contaminación atmosférica y las muertes por causa del COVID-19.

 
Es cierto que hay muchos más factores complejos que han influenciado al número de víctimas en Madrid e Italia, tales como la densidad de la población, el promedio de edad, las tendencias de fumar y las afecciones preexistentes. Sin embargo, no cabe duda de que décadas de exposición a la contaminación atmosférica han dejado a muchos ciudadanos débiles frente la actual pandemia.

 
En mi tesis, examiné las estrategias para la mitigación y la adaptación al abordar la contaminación de la entonces alcaldesa de Madrid, Manuela Carmena. Su partido de centro-izquierda había aplicado restricciones a los coches privados, incentivos fiscales para la industria, subvenciones para el transporte público y también convirtieron la famosa Gran Vía en zona peatonal. Aunque estas medidas iban por el buen camino, los impactos de largo plazo de la contaminación ya habían dejado a mucha gente con problemas de salud. Por lo tanto, es de suma importancia que el alcalde actual, José Luis Martínez-Almeida del Partido Popular, sigue el progreso medioambiental de su predecesora en el largo plazo. Actualmente, todo parece prometedor con la nueva estrategia de ‘Madrid 360’ que busca reducir los niveles de NO2 aún más. No obstante, todavía huelga recordar la importancia de que el Ayuntamiento se centre en los objetivos de mejorar el medio ambiento y no en la buena fachada de la vieja guerra de izquierda contra derecha que aún continúan en España, especialmente cuando los fondos públicos se disminuirán por causa de la pandemia.

 
En Milán, al ver una reducción de 75% de la contaminación por la falta de tráfico en las últimas semanas, se ha introducido el nuevo proyecto de ‘Strade Aperte’ en el cual, muchas carreteras de la ciudad italiana se convertirán en zonas peatonales o de ciclismo. Los ayuntamientos de Madrid y otras metrópolis por todo el mundo deben aprovecharse de esta situación para reducir la contaminación y desarrollar estrategias más sostenibles en aras de la salud pública.

 

 

Platform: the dark Spanish thriller resonating with confined Netflix viewers around the world.

There are three types of people:
Those at the top,
those at the bottom,
and
those who fall.

 
Inspired by the Allegory of the Long Spoons, and echoing the dystopian settings of Cube (1997) and Snowpiercer (2013), the Spanish thriller Platform (2019), has taken the world’s largest streaming service by storm. Its Netflix release really could not have come at a more hauntingly appropriate time, as scenes of brawls erupting in supermarkets across the globe flood social media, with many of the old and weak left empty-handed in the ensuing global pandemic.

 
The Basque director Galder Gaztelu-Urrutia’s social critique is anything but subtle. Platform is brutal in its portrayal of human solidarity, or lack thereof. The plot follows the admirable Goreng (Iván Massagué) who wakes up on floor 48 of the seemingly eternal skyscraper-like jail, armed only with his chosen item, the iconic Don Quijote. Goreng’s book is mocked for its impracticality compared to that of his first cellmate’s (Zorion Eguileor): a sharp kitchen knife. The inmates of the prison, two on each floor, must survive on the leftovers of food from the floor above. Whilst those who fortunately land a spot on the top floor are treated to a vast banquet, those on the 200+ levels below are forced to resort to cannibalism and other extreme lengths in order to survive the carceral ordeal.

 
We find ourselves gripped to the well-intentioned protagonist as he descends the through the skyscraper’s pit on a mission to destroy the cruel system from within. Though this film is intended for those with strong stomachs, its critical message and open-ending leave audience members with a bitter aftertaste, as they reconsider their own relationship with food and selfishness.

 

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El hoyo: el oscuro thriller español que resuena con los espectadores de Netflix confinados por todo el mundo.

 
Hay tres clases de personas:
los de arriba,
los de abajo,
y
los que caen.

 
Inspirada en la parábola de las cucharas largas, y un eco de los escenarios distópicos de Cube (1997) y Rompenieves (2013), el thriller español El hoyo (2019), se ha popularizado mucho en la plataforma de streaming más usada en el mundo. Su estreno en Netflix llegó durante un momento adecuado y evocador, cuando los videos de peleas en los supermercados de todo el mundo inundan las redes sociales, con muchas de las personas más débiles y mayores están sin recursos durante la actual pandemia global.

 
La crítica social del director vasco, Galder Gaztelu-Urrutia, no es nada sutil. El hoyo tiene una brutal representación de la solidaridad humana, o la falta de la misma. El argumento sigue al admirable Goreng (Iván Massagué) el cual se despierta en la planta 48 de una cárcel de estilo rascacielos. El hombre lleva consigo un único objeto elegido, El Quijote, el cual es ridiculizado por su falta de sentido práctico comparado con el espectacular cuchillo de su primer compañero de celda (Zorion Eguileor). Los presos, con dos por cada planta, tienen que sobrevivir con solo las sobras que quedan de las personas de arriba. Mientras los que están en las plantas más altas disfrutan de un banquete enorme, los de las 200 plantas de abajo no les queda otra opción que el canibalismo y la violencia para sobrevivir al sufrimiento.

 
Nos encontramos absorbidos con el protagonista bienintencionado cuando desciende el hoyo con el fin de acabar con el sistema cruel desde dentro. Aunque se necesita un estómago fuerte para digerir esta sangrienta película, su mensaje principal y final abierto deja a la audiencia con un sabor amargo en la boca mientras repensamos nuestra propia relación con la comida y el egoísmo.

Forest

Forest 

Oh, now you come.
Now that your precious pubs,
cafés and shopping centres remain closed
for the foreseeable future.
With quarantine looming,
you descend on his ash trees,
flatten his daffodils and snap
the silence of his Sunday morning,
as if a dosage of his spring fresh air
would save your lungs.
The woodlark and robin retreat
from spectating branches
causing the beech to shrug
disappointed:
he knows he was your last choice.
Where were you when his leaves were falling?
Or when his unnamed stream turned to ice?
Or when the bluebells flooded his forest floor?
Yet he can still forgive you,
just don’t forget about the forest
when all this has passed.

 

Bosque

Ay, ahora venís.
Ahora que han cerrado tus queridos
bares, cafeterías y centros comerciales
para el futuro previsible.
Con la cuarentena inminente,
caís de golpe sobre sus fresnos,
aplanáis sus narcisos y rompéis
el silencio de su mañana de domingo,
como si una dosis de su aire primaveral
os salvara los pulmones.
Se retiran la alondra totovía y el petirrojo
de sus ramas de espectadores
que provoca que el hayedo se encoja sus hombros
decepcionado:
sabe que era vuestra única alternativa.
¿Dónde estabais cuando se cayeron sus hojas?
¿Y cuando su arroyo se volvió en hielo?
¿Y cuando las flores de campanilla inundaron el suelo forestal?
Pero él os puede perdonar,
con tal de que no os olvidéis del bosque
cuando todo esto nos pase.

 

 

 

 

Una expedición gastronómica en Madrid (1) – Docamar (c/ Alcalá 337, 28027, Madrid)

La gente siempre me pregunta «¿Por qué estudias Español?» Y la verdad es que hay muchas razones pero una de las principales por las cuales estoy obsesionado con España es debido a su gastronomía increíble. Recientemente, fui por tercera vez a mi querida ciudad, Madrid. Y fue allí que tuve la oportunidad de encontrar aún más razones para esta obsesión encantadora con España y su comida impresionante.

Viernes por la noche salí a comer con una familia española a la que ya había conocido unos años anteriores de vacaciones en Málaga, eran madrileños así que conocían todos los sitios mejores para comer en la ciudad. Me llevaron a uno de suyos sitios favoritos y al parecer estaba casi completamente lleno (lo normal para una noche por los fines, es lo que me dijeron) incluso en la parte afuera había algunos grupos de amigos hablando y tomando, a pesar del frío del invierno de Madrid. En la planta baja había un gran bar con un ambiente auténtico y casual, mientras en la primera había muchas mesas pero no me sentía como si estuviera en un restaurante típico, sino en un bar de tapas.

Yo puedo ser tiquismiquis en respeto a comida por ejemplo no me gustan nada el pescado ni el queso, así que comer en España a veces llega a ser una pesadilla para mí. Aunque el hecho de que todavía puedo encontrar comida que me encanta demuestra la gama muy amplia de comida rica en este país. Por suerte, Docamar tenía una carta de tapas por lo tanto tenía muchas opciones para compartir y probar. El tapas bar madrileño que cuenta con más que 50 años, es bien conocido por sus patatas bravas por lo tanto tendría que pedirlas y por cierto colmaron las expectativas. Lo que más me gustó fue su salsa secreta que trajo un sentido de individualidad a la tapa más popular entre los españoles y también que trae un sabor picante lo que resulta en hacerla una tapa inolvidable. ¡Pero de verdad esta salsa solo es para las personas bravas como el nombre sugiere!

Pero por supuesto que hay más que solo patatas bravas, también hay muchos platos de huevos, tortilla con pan es un favorito mío y otras tapas incluyen croquetas, chorizo y varias ensaladas. Sin embargo lo más importante en una expedición gastronómica no es solo la comida, sino la compañía. La familia española me contó de todo – sus viajes por el mundo, sus vidas cotidianas en Madrid y también la historia de Docamar. Fue una experiencia muy auténtica y me dejó con aún más ganas de llamar Madrid como mi hogar, a ver lo que pasa este año…

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People always ask me “Why did you start studying Spanish?” The truth is that there are many reasons but one of the main ones for my obsession with Spain is due to its incredible cuisine. Recently I went to my beloved city Madrid for the third time, and there I had the opportunity to find even more reasons for my enchanting obsession with Spain and its excellent food.

Friday night I went out to eat with a Spanish family which I had met some years before whilst on holiday in Malaga, they were locals and therefore knew all the best places to eat in Madrid. They took me to one of their favourite places and it seemed almost completely full (as per usual on weekends – according to my new friends) even outside there were groups of friends chatting and having a few drinks, despite the wintry cold of Madrid. On the ground floor there was a large bar with an authentically casual atmosphere, whereas upstairs people were seated at tables, however I didn’t feel like I was in a formal restaurant but rather a comfortable tapas bar.

I can be very picky when it comes to food for example I’m not a fan of fish or cheese, so eating in Spain can sometimes be a nightmare for me. Although the fact that I can still find food that I love shows the wide range of quality food in this country. Luckily, Docamar had a tapas menu therefore I had many options to share and try. This Madrid tapas bar is over 50 years old and is well known for its ‘patatas bravas’ so I obviously had to order them and they certainly did not disappoint. But what I liked most about this tapas dish was the accompanying secret sauce which provided a sense of individuality and also brought a much needed spicy taste resulting in making this version an unforgettable one. But as the name suggests, this dish is only for the brave!

But of course there are more than just ‘patatas bravas’, there are also many good egg dishes, Spanish tortilla with bread is a personal favourite of mine, other tapas dishes include ham croquettes, chorizo and various salad dishes. However the most important part of this culinary experience was not just the food, but the great company. The Spanish family told me a lot – about their trips around the world, their daily lives in Madrid and also the history of the tapas bar itself. It was a truly authentic experience and it left me wanting to call Madrid home one day, let’s see what the new year brings…

Dándole la vuelta

Por suerte, he tenido la oportunidad de visitar muchísimos sitios interesantes y tener unos viajes impresionantes en mi vida, aunque hay uno que me viene a la mente que me influyó como ningún otro.

El invierno pasado hice un ‘autostop’ con mi mejor amiga desde mi pueblo universitario St Andrews hacia Hungría para recaudar fondos para las ONGs seleccionadas por la universidad. Fue un viaje inolvidable porque fuimos por muchos países, algunos que no había visitado antes, como Francia, los Países Bajos, Alemania, Austria y por supuesto Hungría, donde llegamos después de cinco días de viaje. Una de las reglas del autostop era que no podríamos pagar nada por el transporte así que lo que me influyó más fue conocer a tanta gente amable de muchos países que no ayudó dejándonos entrar en el tren sin pagar o al recogernos en su coche.

Otra cosa que nunca olvidaré del viaje impresionante es la belleza de todos los países, especialmente puesto que había mucha nieve. Pero con esto vino el peligro del frío y una noche tuvimos que dormir en una estación de tren en Alemania, lo que fue uno de los peores momentos para mí. Sin embargo, gracias a mi increíble amiga, nos apoyamos mucho y todo fue bien con el viaje.

Una cosa que nos soprendió del viaje era la cantidad de migrantes en Europa. Nos ponía muy tristes que hubiera tanta gente sin nada en el frío del invierno y algunos de ellos tenían que dormir sintecho cada noche – y lo puedo confirmar, no es cómodo ni seguro. En aquél momento me di cuenta de que teníamos que resolver este lío de escala continental y ayudarles.

Es obvio que esto fue un viaje muy influyente para mí, pero lo mejor fue que – iHabíamos recaudado más de £800!

También la lluvia

Una película puede ser  de suma utilidad en exponer un tema político a un  auditorio de escala mundial, y También la lluvia (2010) saca el máximo provecho en esto en su exposición de no solo la guerra del agua de Bolivia en el año 2000, sino también por hacer una película dentro de otra que trata de la llegada de Colón y sus conquistadores para subrayar la explotación continua de Sudamérica.

La cosa que más destaca en la película es este entrelazamiento de dos acontecimientos importantes en la historia político-social de Sudamérica. Muestra las batallas de los indígenas contra la invasión de los españoles, y otra vez contra las empresas multinacionales. A pesar de los cinco siglos que las separan, se puede ver que casi nada ha cambiado para las víctimas especialmente con respeto al capitalismo y el imperialismo que siguen en esta región del mundo. La parte de los indígenas principalmente se presenta a través del personaje de Daniel, quien hace el papel de Atuey que es conocido por su título de ser ‘el Primer Rebelde de América’ y esta tendencia también se ve claramente en el liderato de Daniel durante las manifestaciones contra las corporaciones. Esta creencia contra-corporativa es un tema muy central en También la Lluvia y representa la rebeldía histórica de Latinoamérica.

Otra cosa interesante que ha empleado Bollaín es la perspectiva de los extranjeros que rodean y dirigen la película dentro de la película en Bolivia, especialmente hacia la violencia que estalló de furia durante las manifestaciones y de repente la mayoría del equipo de cámara decide salir del país mientras Costa (Luis Tosar) queda para ayudar a la familia de Daniel. Hay una tragedia en el sentido de que los ricos pueden salir del país cuando quieren para escapar de los problemas aunque los pobres, en este caso los indígenas, tienen que abordarlos. También se puede ver el desarrollo del personaje de Costa, ya que al comenzar, la película tiene una opinión muy diferente a la del final – en algunas escenas del principio se puede ver hablando por teléfono y bromeando sobre la baratura de usar indígenas en su rodaje, pero al final arriesga su vida a rescatar a la hija de Daniel, un cambio reconfortante.

El personaje de Sebastián, interpretado por Gael García Bernal que es uno de mis actores hispanohablantes favoritos, desafortunadamente no tiene un papel muy cautivador ni impactante en el desarrollo de la película. Su principal uso es de tener otra opinión que la de Costa y llega a ser un actor en el fondo del argumento. Me habría gustado mucho más verle tener un papel más expresivo como en Y tu mama también o incluso uno más profundo como su interpretación de Ernesto Che Guavara en Diarios de motocicleta.

Pero al fin y al cabo También la lluvia es una película que provoca la reflexión en todo el sufrimiento de los indígenas. Bollaín retrata un continente subversivo y explotado pero uno que vale mucho y tiene unas historias fascinantes que contar al mundo y por supuesto me ha dado aún más ganas de visitarlo un día, vamos a ver…

Mar adentro, una película tan profunda como el océano Atlántico que le quitó la libertad al protagonista Ramón Sampedro

La muerte siempre ha sido y siempre será, un tema difícil y sensible, especialmente en este caso fascinante de Ramón Sampedro  (interpretado admirablemente por Javier Bardem) a quien Alejandro Amenábar ha empleado en Mar Adentro (2004) para abordar el asunto polémico de la eutanasia y traer esta historia verídica a la plataforma mundial del cine   

A lo largo de la película, el tema de la eutanasia es lo más visible y central que Amenábar utilizó y con eso enciende el debate entre las creencias contrarias de los personajes hacia la eutanasia. Esto es más evidente en la escena en la cual el cura va a visitar a Ramón en su casa, ya que estos dos personajes tienen posturas totalmente opuestas del asunto. En esta escena hay una esencia de ironía dado que sus incapacidades fisícas no permiten que puedan hablar directamente, sino con un asistente que sigue subiendo y bajando las escaleras de manera frenética. Esto subraya las limitaciones de sus incapacidades y por consiguiente apoya el argumento de Ramón, porque la escena actúa como un ejemplo perfecto de su falta de libertad – una razón fundamental en su elección de la muerte. Durante su encuentro, Ramón dice “Una vida que quita la libertad no es vida” una cita dificíl de olvidar y que forma parte de su representación delicada, con el resultado de una conexión fuerte entre él y el espectador que asegura que la película sea tan profunda como el océano atlántico que le quitó su libertad.

La película es muy poderosa en provocar sentimientos intensos al espectador, y otra manera en que Amenábar ha cumplido esto es la yuxtaposición de los escenarios, como gran parte de la película se rueda en la casa donde está atrapado Ramón, se hace muy fácil para entender su decisión suya aún más. Mientras, cuando está imaginando que está volando sobre el paisaje se pueden ver claramente los deseos de Ramón de escapar de su vida atrapada, especialmente puesto que se usa la cámara de su punto de vista como si el espectador fuera Ramón.

Mar Adentro es una obra maestra que deja una huella duradera en el espectador gracias a las técnicas varias de Amenábar y  a su actor principal Bardem, y merecedora de su Óscar. El único consejo es que tenga un pañuelo porque esta película toca no sólo el corazón sino también el conducto lagrimal.

 

Ocho consejos para trabajar en España

Trabajar en un pais extranjero, como mucha gente diría, es una de las mejores maneras de conocer un país y conseguir más fluidez en el idioma. Afortunadamente  tuve esa oportunidad en Marbella en el sur de España este verano, en lo que volvió a ser una experiencia inolvidable, incluso con todos sus defectos y dificultades.

Trabajaba como un recepcionista y un becario general en una cadena de hoteles en la Costa del Sol. Y a pesar del hecho de que no estoy seguro si me gustaría seguir con el sector turístico despues de la universidad, fue mi primer paso en conseguir mi meta de vivir en el extranjero.

Puesto que ya es la hora para los estudiantes en el segundo año de encontrar becarios o trabajos para el año extranjero en el año que viene, o simplemente para los estudiantes de idiomas que tengan ganas de trabajar en el extranjero, aquí están algunos con consejos para ayudar:

  • Recuerda que en España encontrar trabajo no es facíl, actualmente la tasa de desempleo juvenil es cerca 43.3%, lo que quiere decir que no hay las mismas oportunidades que en otras partes de Europa. Así que hay que maximizar todas tus habilidades, especialmente si eres un hablante nativo de ingles, esto para mi fue una de las razones principales de conseguir mi oportunidad
  • Encuentra alojamiento local, en mi caso todo fue bastante caro puesto que era la alta temporada en una parte exclusiva de la Costa del Sol, pero para ahorrar dinero busca un piso compartido – que también puede ser una manera interesante de conocer a nueva gente
  • Pasa unos días en el área local para no sólo ponerte cómodo antes de empezar el trabajo, sino tambien para conocer el pueblo y averiguar donde está todo. Este conocimiento local es imprescindible para cualquier trabajo, pero es de suma importancia en la industria turística
  • Causa una buena primera impresión a tu jefe y a tus compañeros, quizás sería útil explicarles que estás aprendiendo Español para que tengan más paciencia contigo
  • No olvides la importancia de usar ‘Usted’ especialmente cuando hablas con jefes y clientes, echa un vistazo a un libro de gramática si necesitas refrescar la memoria
  • Intenta a hablar lo máximo como posible de Español, porque tan pronto como vuelvas a tu país, vas a arrepentir cada momento perdido y te encontrarás buscando para cualquiera oportunidad de hablar con un nativo
  • Acepta el hecho de que a veces vayas a hacer algunos errores de gramática, pero esto es natural y parte de aprender un idioma, todo va ‘poco a poco’
  • ¡Tienes que aprovechar! El tiempo se mueva rápidamente así que haz todo lo que puedas en tu tiempo libre. En la Costa del Sol pensé que todo iba a ser muy turístico, y hasta un cierto punto esto fue la verdad por algunas partes. Entonces mis compañeros me avisaron que vistara sitios más autenticos y andaluces como Ronda, Málaga, Gibraltar y pequeños pueblos escondidos en el campo andaluz